Des archéologues en Israël disent avoir découvert les vestiges d'une ancienne mosquée qui remonterait aux premières décennies de l'islam lors d'une fouille dans la ville septentrionale de Tibériade.

Les fondations de la mosquée, creusées juste au sud de la mer de Galilée par l'Université hébraïque de Jérusalem, indiquent sa construction environ une génération après la mort du prophète Muhammad, ce qui en fait l'une des premières maisons de culte musulmanes à être étudiée par archéologues.

«Nous connaissons de nombreuses mosquées anciennes qui ont été fondées au tout début de la période islamique», a déclaré Katia Cytryn-Silverman, spécialiste en archéologie islamique à l'Université hébraïque qui dirige les fouilles. D'autres mosquées datant à peu près de la même époque, comme la mosquée du Prophète à Médine, la Grande Mosquée de Damas et la mosquée al-Aqsa de Jérusalem, sont toujours utilisées aujourd'hui et ne peuvent être altérées par les archéologues.

Cytryn-Silverman a déclaré que les fouilles de la mosquée tibérienne offraient une chance rare d'étudier l'architecture des maisons de prière musulmanes à leurs débuts, et que les résultats indiquaient une tolérance pour les autres religions par les premiers dirigeants islamiques. Elle a annoncé les résultats ce mois-ci lors d'une conférence virtuelle.

Lorsque la mosquée a été construite vers 670 après JC, Tibériade était une ville sous domination musulmane depuis quelques décennies. Nommée d'après le deuxième empereur de Rome vers 20 après JC, la ville a été un centre majeur de la vie juive et de l'érudition pendant près de cinq siècles. Avant sa conquête par les armées musulmanes en 635, la ville byzantine abritait l’un d’une constellation de lieux saints chrétiens parsemant le littoral de la mer de Galilée.

Sous la domination musulmane, Tibériade est devenue une capitale provinciale au début de l'empire islamique et a pris de l'importance. Les premiers califes ont construit des palais à sa périphérie le long de la rive du lac. Mais jusqu'à récemment, on en savait peu sur le passé musulman de la ville.

Gideon Avni, l'archéologue en chef de l'Autorité israélienne des antiquités, qui n'a pas été impliqué dans les fouilles, a déclaré que la découverte avait aidé à résoudre un débat scientifique sur le moment où les mosquées avaient commencé à standardiser leur conception, face à la Mecque. «Dans les découvertes archéologiques, il était très rare de trouver des mosquées anciennes», a-t-il déclaré.

Depuis le début de l'année dernière, la pandémie de coronavirus a interrompu les fouilles et des herbes, herbes et mauvaises herbes galiléennes luxuriantes ont poussé sur les ruines. L'Université hébraïque et ses partenaires de l'Institut protestant allemand d'archéologie prévoient de redémarrer les fouilles le mois prochain.

Le site est devenu envahi par les plantes alors que les fouilles sont suspendues
Le site est devenu envahi par les plantes alors que les fouilles sont suspendues. Photographie: Maya Alleruzzo / AP

Les fouilles initiales du site dans les années 1950 ont conduit les chercheurs à croire que le bâtiment était un marché byzantin utilisé plus tard comme mosquée. Mais les fouilles de Cytryn-Silverman ont creusé plus profondément sous le sol. Des pièces de monnaie et des céramiques nichées à la base des fondations grossièrement ouvragées ont contribué à les dater d'environ 660-680 après J. Les dimensions du bâtiment, le plan d'étage à colonnes et qiblah, ou niche de prière, ressemblait étroitement aux autres mosquées de l'époque.

Avni a déclaré que pendant longtemps, les universitaires n'étaient pas sûrs de ce qui était arrivé aux villes du Levant et de la Mésopotamie conquises par les musulmans au début du septième siècle. «Des avis antérieurs indiquaient qu'il y avait un processus de conquête, de destruction et de dévastation», a-t-il déclaré.

Aujourd'hui, les archéologues ont compris qu'il y avait un «processus assez graduel, et à Tibériade vous le voyez», a-t-il dit

La première mosquée construite dans la ville nouvellement conquise se tenait joue par bajoue avec les synagogues locales et l'église byzantine qui dominaient l'horizon. Cette première phase de la mosquée était «plus humble» qu'une structure plus grande et plus grande qui l'a remplacée un demi-siècle plus tard, a déclaré Cytryn-Silverman. «Au moins jusqu'à ce que la mosquée monumentale soit érigée au VIIIe siècle, l'église est restée le bâtiment principal de Tibériade.

Elle a dit que cela soutenait l'idée que les premiers dirigeants musulmans qui gouvernaient une population majoritairement non musulmane avaient adopté une approche tolérante envers les autres confessions, permettant un «âge d'or» de la coexistence.

«Vous voyez que le début de la domination islamique ici respectait beaucoup la population qui constituait la population principale de la ville: chrétiens, juifs, samaritains», a déclaré Cytryn-Silverman. «Ils n'étaient pas pressés d'exprimer leur présence dans les bâtiments. Ils ne détruisaient pas les maisons de prière des autres, mais ils s’intégraient en fait dans les sociétés dont ils étaient maintenant les dirigeants. »