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Dans la maison de Hayrı Gül, il y avait beaucoup à faire avant l'Aïd al-Fitr, ou Bayram, les vacances marquant la fin du Ramadan ont commencé samedi. Il y avait des nouilles de sangza traditionnelles à cuire, puis à tordre en cordes et à empiler en pyramides. Les vêtements pour occasions spéciales devaient être lavés et repassés.

Célébrer la fête musulmane est une liberté que Gül et ses quatre enfants n'avaient pas chez eux sur le territoire nord-ouest chinois du Xinjiang, la patrie ouïghoure, où au cours des dernières années, les autorités ont étouffé les pratiques culturelles de la minorité ethnique et transformé toute la région en un État policier soumis à une surveillance stricte, même à l'intérieur de leurs maisons. Jusqu'à 1 million de personnes ont disparu dans des camps de rééducation dans ce que la Chine dit être une mesure nécessaire pour éradiquer l'extrémisme.

Lorsque la famille a fui la répression en 2016, la femme de 42 ans a été forcée de laisser son mari et son plus jeune fils derrière lui parce que l'État ne leur délivrerait pas de passeport. Le contact avec eux s'est arrêté plus tard cette année-là et elle ne sait plus s'ils sont vivants ou morts. Mais ici, à Istanbul, Gül est reconnaissant qu'au moins une partie de la population ouïghoure, forte de 12 millions d'habitants, ait trouvé un endroit pour conserver son héritage culturel.

«Ma patrie et ma famille me manquent tous les jours. Je pleure beaucoup avec la douleur », a-t-elle déclaré à son domicile dans le quartier de Zeytinburnu à Istanbul. «J'adore la vie à Istanbul. Je souhaite qu'ils puissent être ici aussi. Mes enfants ont ici une liberté que nous ne pouvions pas imaginer auparavant. »

La relation entre les Ouïghours et la Turquie remonte à plusieurs siècles: une fois reliés par la route de la soie, les peuples partagent une religion, des liens culturels et des langues turques similaires. Les Ouïghours qui ont combattu pour l'empire ottoman reposent dans les vastes cimetières de la seconde guerre mondiale à Çanakkale, ou Gallipoli; lors de la révolution communiste en Chine dans les années 40, la république turque a reconnu l'état séparatiste ouïghour du Turkestan oriental et a ouvert ses portes aux réfugiés.

Ces dernières années, Istanbul est devenue la plus grande plaque tournante de la diaspora au monde pour les Ouïghours déplacés. La communauté turque compte environ 50 000 personnes, dont la majorité vit dans les quartiers de Sefakoy et Zeytinburnu à Istanbul. Environ 11 000, comme la famille de Gul, sont arrivés récemment après avoir fui la persécution chez eux.

En exil, la culture ouïghoure a prospéré d'une manière qui était impossible au Xinjiang: plusieurs maisons d'édition, librairies et centres culturels qui auraient été interdits en Chine ont ouvert à Istanbul. Les artistes et les intellectuels ont des plates-formes et des publics pour leur travail; des ateliers artisanaux, dont beaucoup sont dirigés par des femmes, vendent des vêtements traditionnels et des articles ménagers colorés.

À la Nuzugum Family and Culture Association, du nom d'une héroïne historique ouïghoure, son fondateur, Münevver Özuygur, s'occupe de 210 familles, donnant aux enfants une chance de se connecter avec leur héritage dans des cours de langue ouïghoure après l'école pendant que leurs mères travaillent dans le textile voisin centre.

«Presque tous leurs maris et pères ont disparu dans les camps», a déclaré Özuygur. «Ici, nous avons un fort sentiment d'appartenance à la communauté et aidons les femmes à devenir financièrement indépendantes et à se prendre en charge.»

La vie en Turquie n'est pas sans difficulté – et un sentiment croissant de danger. Alors que le président Recep Tayyip Erdoğan est le seul leader mondial musulman à avoir publiquement dénoncé la répression de la Chine contre les minorités musulmanes comme un "génocide culturel", alors que la Turquie a plongé dans l'effondrement économique et les anciens alliés aliénés, sa position semble s'être adoucie.

Depuis 2018, Ankara s'est tournée vers Pékin pour un prêt de 3,6 milliards de dollars (2,9 milliards de livres sterling), ainsi que des investissements chinois dans des projets d'infrastructure publics et des lignes de swap de crédit pour renforcer les réserves de change épuisées de la Turquie.

Les militants ouïghours disent que l'aide financière a été faite au détriment de leur sécurité: des dizaines de personnes ont été arrêtées par les autorités turques et menacées d'expulsion.

L'année dernière, une femme appelée Zinnetgul Tursun et ses deux jeunes filles ont été extradées au Tadjikistan puis en Chine. Elle n'a plus eu de nouvelles depuis.

De nombreux Ouïghours en Turquie rapportent des appels téléphoniques de la police chinoise menaçant des membres de leur famille toujours au Xinjiang s’ils n’arrêtaient pas de faire campagne contre les politiques du parti communiste au pouvoir. Les documents de résidence sont désormais plus difficiles à obtenir, laissant environ 2 000 personnes sans droit légal de séjour. Les documents de protection humanitaire promis par le ministère turc de l'Intérieur couvrent l'accès aux soins de santé, mais ne permettent pas aux bénéficiaires de travailler.

Même si le bras long de la Chine s'infiltre dans leur havre, certains militants sont encouragés par la façon dont la crise de Covid-19 a recentré le contrôle international sur la situation au Xinjiang.

"Il est triste qu'il ait fallu des morts partout dans le monde pour que les gens se réveillent, mais à certains égards, le coronavirus a été une bénédiction déguisée pour les Ouïghours", a déclaré Arslan Hidayet, un activiste ouïghour australien qui vit maintenant à Istanbul.

«Le Turkestan oriental, le Tibet et Hong Kong sont tous victimes des politiques destructrices de la Chine. Ce que le monde apprend maintenant, c'est que la Chine arrivera finalement à la porte de tout le monde. On parle actuellement de sanctions et de boycotts contre Pékin. Nous avons réalisé peut-être 20 ans de plaidoyer en l'espace de quelques mois. »