Dans les années 70 et 80, Ahmed Zaki Yamani, décédé à Londres à l’âge de 90 ans, était un symbole de la nouvelle ère du pétrole, de la richesse et du pouvoir que «l’or noir» accordait à son pays natal, l’Arabie saoudite – toujours propriétaire du plus grand pétrole du monde. réserves.

Connu internationalement pour son style suave, sa barbe de barbiche et son ton doux, Yamani a été ministre du pétrole et des ressources minérales sous quatre monarques saoudiens, à partir de 1962 avec Saud, fils du fondateur du royaume conservateur. Il était également une figure très influente de l’Organisation des pays exportateurs de pétrole (Opec), fondée en 1960. Pendant la majeure partie de cette décennie, le pétrole était inférieur à 2 dollars le baril.

Yamani a attiré l’attention du monde pour la première fois pendant la crise qui a éclaté en octobre 1973 lorsque l’Égypte et la Syrie ont lancé leur guerre contre Israël, après sa victoire en 1967. Le roi Faisal, initialement réticent, en solidarité avec les autres exportateurs de pétrole arabes et l’Iran, a entamé des réductions de production et arrêté fournitures aux États-Unis et dans d’autres pays occidentaux. L’embargo arabe était la réponse au soutien indéfectible de Washington à l’État juif.

Les prix du pétrole ont ensuite quadruplé dans le monde, déclenchant une crise internationale et générant une richesse considérable pour les producteurs. «Nous sommes maîtres de notre propre produit», a déclaré Yamani. Jusqu’en 1973, les Saoudiens gagnaient entre 8 et 9 milliards de dollars par an. Au printemps 1974, leurs revenus annuels s’élevaient à 34 milliards de dollars, bien que le rôle de Faisal dans l’embargo ait pris fin à ce moment-là. La hausse de la consommation a contribué à l’augmentation des bénéfices. Le jeu de mots «Yamani ou ta vie» reflétait sa renommée mondiale.

Yamani a ensuite sorti l’industrie pétrolière saoudienne de l’emprise des entreprises américaines dans une série de mesures qui ont abouti à un accord sur la propriété nationale de Saudi Aramco en 1976, marquant l’émergence du royaume en tant que principale puissance de la région et une amélioration des relations avec les successeurs. Administrations américaines.

Ahmed Zaki Yamani, deuxième à gauche, assistant aux négociations entre l'Organisation des pays exportateurs de pétrole (Opec) et les représentants des compagnies pétrolières occidentales en 1973.
Ahmed Zaki Yamani, deuxième à gauche, assistant aux négociations entre l’Organisation des pays exportateurs de pétrole (Opec) et les représentants des compagnies pétrolières occidentales en 1973. Photographie: AFP / Getty Images

Les liens étroits de Yamani avec Faisal lui ont assuré un rôle clé dans ces développements historiques, et il a été récompensé par de vastes étendues de terre, qui l’ont rendu très riche. «Son style de diplomatie, sa maîtrise de l’analyse et de la négociation et son habileté avec la presse lui ont donné une influence décisive», écrit Daniel Yergin dans son histoire de l’industrie pétrolière, The Prize. «Son pouvoir [was] augmenté par la simple longévité, le fait qu’il a fini par être «là» plus longtemps que quiconque. Mais il s’entendait mal avec Henry Kissinger, le conseiller à la sécurité nationale du président Richard Nixon, qui préférait coopérer avec le Shah d’Iran.

La proximité du trône signifiait que Yamani était personnellement témoin d’événements dramatiques. En mars 1975, il a vu Faisal être assassiné par son neveu. En décembre de la même année, il faisait partie des onze ministres de l’OPE pris en otage à Vienne par Ilich Ramirez Sanchez, le terroriste vénézuélien connu sous le nom de Carlos le Chacal. «Carlos et moi, nous parlions, plaisantions et ainsi de suite», a déclaré plus tard Yamani à Al Jazeera TV. «Je veux dire, il a été très gentil avec moi, mais il m’a dit qu’il allait me tuer. Yamani et Jamshid Amouzegar, son homologue iranien, ont été les derniers à être libérés en Algérie, où ils avaient été transportés par avion.

Yamani est né à La Mecque, berceau du prophète Mahomet, lorsque les chameaux envahissaient encore les rues. Son père Hassan et son grand-père étaient des juristes islamiques d’origine yéménite et sa mère, Fatima, était poète. Il a été rapidement reconnu comme intelligent et a étudié dans les universités du Caire et de New York, et a obtenu une maîtrise en droit international à Harvard, où il a acquis des connaissances utiles sur la vie américaine.

À la fin des années 50, il créa le premier cabinet d’avocats d’Arabie saoudite et travailla comme conseiller auprès des ministres du gouvernement, attirant l’attention de Faisal, qui succéda à Saud en 1964. L’année suivante, il rédigea la loi anti-esclavagiste du royaume. Yamani était l’un des rares roturiers à travailler pour la famille royale. Son titre de «cheikh» était entièrement honorifique – un reflet, selon Yergin, des perceptions exagérées de son influence.

En 1986, il fut limogé après des disputes avec le roi Fahd, qui monta sur le trône après la mort de son frère Khaled en 1982. À ce moment-là, les prix du brut avaient chuté à des niveaux records. Il avait occupé son poste pendant 24 ans, faisant de lui le plus ancien ministre du pétrole de l’Opec. En 1990, Yamani a lancé le Centre for Global Energy Studies à Londres mais a vécu en Suisse. Il a également créé une fondation pour la préservation et la publication d’anciens manuscrits arabes et islamiques.

Dans une interview en 2000, alors que le pétrole de schiste était peu connu et que les énergies renouvelables en étaient encore à leurs balbutiements, Yamani a prédit que des technologies telles que les voitures électriques, combinées à la législation environnementale, réduiraient la consommation de combustibles fossiles et augmenteraient la production en dehors de l’Opec. «L’âge de pierre n’a pas pris fin parce que le monde était à court de pierre, et l’âge du pétrole se terminera bien avant que le monde ne soit à court de pétrole», a-t-il déclaré.

Deux décennies plus tôt, son lieu de naissance était clairement dans son esprit lorsqu’il a déclaré au journaliste Robert Lacey: «Si je dois dire une chose que ce royaume représente, par-dessus tout, c’est l’islam. Un jour même, nous manquerons de pétrole. Mais nous ne manquerons jamais de La Mecque et de Médine.

Lui et sa première femme, Laila Sulaiman Faidhi, une Irakienne, se sont mariés en 1955 et ont eu deux filles, Mai (un auteur et universitaire basé au Royaume-Uni) et Maha, et un fils, Hani. Tamam al-Anbar est devenu sa deuxième épouse en 1975 et ils ont eu deux filles, Sarah et Arwa, et trois fils, Faisal, Sharaf et Ahmed. Yamani laisse dans le deuil Tamam, ses enfants, 24 petits-enfants et un arrière-petit-enfant.

• Ahmed Zaki Yamani, diplomate, né le 30 juin 1930; décédé le 23 février 2021