Worsque Keir Starmer a changé la position des travaillistes sur le Cachemire au cours des premières semaines de son mandat l’année dernière, il n’a peut-être pas réalisé que son intention déclarée d’empêcher «les problèmes du sous-continent de diviser les communautés ici» pourrait coûter le soutien de certains de ses électeurs les plus fidèles .

Le démarchage à l’extérieur de Jamia Masjid à Heckmondwike vendredi, le candidat travailliste à l’élection partielle de Batley et Spen, Kim Leadbeater, a reçu un accueil hostile de la part des électeurs qui sont mécontents de la position du parti sur les questions de politique étrangère comme la Palestine et le Cachemire, au milieu d’une perception que le parti prend certaines formes de racisme plus au sérieux que d’autres.

L’accusation de « vous avez pris nos votes pour acquis » a été portée à plusieurs reprises contre Leadbeater et Lisa Nandy, la ministre fantôme des Affaires étrangères et députée de Wigan, qui l’a rejointe pendant la campagne électorale.

Affiches de campagne sur les lampadaires à Heckmondwike.
Affiches de campagne sur les lampadaires à Heckmondwike. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

« Keir a pris le temps de condamner deux idiots pour être antisémites le mois dernier, mais il ne condamnera pas le gouvernement israélien pour avoir tué des innocents », a déclaré Wajid Mohammed, 35 ans, faisant référence à un incident dans le nord de Londres le mois dernier où des abus antisémites semblaient être commis. cria depuis une voiture.

« J’ai voté travailliste toute ma vie, mais je ne leur donnerai plus aveuglément mon vote. Et cela ne concerne pas seulement la Palestine. C’est tout localement. Ils sont au pouvoir ici depuis 25 ans, mais ce n’est que maintenant qu’ils sont menacés qu’ils se soucient des Asiatiques », a-t-il ajouté.

Alors que de nombreux électeurs étaient heureux que l’antisémitisme soit pris au sérieux par le parti, ils ont estimé que les allégations d’islamophobie n’avaient pas la même priorité. Dimanche, le Labour Muslim Network a écrit à Starmer et à d’autres pour se plaindre d’un briefing anonyme au Mail on Sunday d’un « haut responsable travailliste » affirmant que la raison pour laquelle le parti perdait des voix était une « réaction » des électeurs musulmans sur « ce que Keir a fait sur l’antisémitisme ».

LMN a déclaré que « l’implication évidente » était que la communauté musulmane elle-même nourrissait des opinions antisémites, qu’elle a décrites comme un « trope raciste commun perpétué sur les musulmans ». La lettre indiquait que le responsable avait enfreint la définition de l’islamophobie des groupes parlementaires multipartites.

Mercredi, cinq organisations musulmanes à travers Batley et Spen ont écrit à Starmer pour exprimer leur désaffection. Les auteurs de la lettre ont déclaré que si les musulmans de la région avaient été « fiers de soutenir le parti travailliste, pendant longtemps, le parti travailliste n’était pas fier de notre soutien ». Dimanche, selon le Dr Wajid Khan, les organisateurs n’avaient pas eu de réponse.

Le sentiment n’est pas seulement dans la circonscription : un récent sondage réalisé par Survation pour le compte du Labour Muslim Network a montré une baisse du soutien au parti parmi les électeurs musulmans.

Une analyse du Conseil musulman de Grande-Bretagne (MCB), utilisant les données de 2018 de l’ONS, suggère que Batley et Spen sont l’un des 15 premiers sièges où les électeurs musulmans ont un impact élevé. Avec des estimations de participation, MCB dit qu’environ 8 600 électeurs le 1er juillet seront musulmans. Les travaillistes défendent une majorité de 3.525.

L’un d’eux est Bashir Karolia, le propriétaire de Mehrab Bakery à Batley. Entre discuter avec des clients qui achètent des bonbons et des gâteaux, Karolia explique que son mécontentement avec le leader travailliste signifie que pour la première fois, il votera ailleurs.

Bashir Karolia
Bashir Karolia perçoit Keir Starmer comme n’ayant pas réussi à défier l’islamophobie. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

« Il n’a jamais parlé de Batley, de l’immigration ou des musulmans. Jamais. Maintenant, il parle parce que George [Galloway] est ici », a déclaré Karolia. « Alors pourquoi devrais-je soutenir un leader travailliste qui n’a jamais parlé pour moi ou ma communauté jusqu’à ce qu’il veuille voter? »

Galloway, l’homme politique qui a provoqué la division en 2012 contre les travaillistes dans la ville voisine de Bradford West en 2012, a installé une base de campagne dans une caravane ornée de drapeaux palestiniens à quelques rues de là. Il est maintenant devenu une agence de voyages vide, l’un des trois quartiers généraux de campagne dans la circonscription de Batley et Spen, recouvert de bannières de Galloway avec un chapeau fedora et des affiches en rouge travailliste.

Les frustrations de Karolia n’ont rien à voir avec Leadbeater, la sœur du député Jo Cox, qui a été assassiné dans sa circonscription, mais Starmer, qu’il perçoit comme n’ayant pas réussi à lutter contre l’islamophobie. Mais sinon pour Galloway – qui veut « provoquer une convulsion dans le parti travailliste qui a vu [Starmer] jeté » – il aurait voté conservateur.

Mais qu’en est-il de la comparaison du Premier ministre entre les femmes musulmanes en burqa et les boîtes aux lettres, et d’autres allégations d’islamophobie au sein du parti conservateur ?

Dans ce cas, Karolia est motivée par « des raisons différentes », dit-il, pointant du doigt le voisin Dewsbury, qui a voté pour un député conservateur en 2019 et vient de recevoir 24,8 millions de livres sterling du fonds municipal du gouvernement. « Si nous avons un député travailliste, nous n’obtiendrons rien – et Batley a besoin d’être réanimé », a-t-il déclaré.

C’est un sentiment sur lequel les conservateurs espèrent capitaliser. Boris Johnson s’est rendu à Batley vendredi avec le candidat conservateur Ryan Stephenson, conseiller à Leeds, qui, selon lui, aiderait à cibler le financement, que ce soit par le biais du fonds des villes, du fonds de nivellement « ou des nombreux autres fonds dont nous disposons ».

Galloway a lancé sa campagne sous la bannière du Parti des travailleurs de Grande-Bretagne il y a à peine trois semaines, tout juste après une tentative infructueuse d’être élu à Holyrood pour le parti indépendantiste anti-écossais All for Unity. Malgré les accusations de remarques antisémites présumées et de minimisation des agressions sexuelles, son charisme et sa réputation de ce qu’un propriétaire de charcuterie de Batley décrit comme « soutien à l’humanité » signifie que Galloway jouit d’un statut de célébrité locale dans certaines régions. Il est régulièrement arrêté pour des selfies, et les magasins d’alimentation locaux lui proposent des rafraîchissements sur la maison.

Les groupes WhatsApp au sein de la communauté asiatique bourdonnent d’approbations vidéo pour Galloway d’anciens militants travaillistes locaux et même de conseillers, ainsi que de l’éminente jeune militante palestinienne Ahed Tamimi. Hasan Ali, un électeur de 19 ans pour la première fois, a déclaré que son principal problème était la Palestine et que Galloway obtiendrait son vote même s’il croyait à tort qu’il se présentait pour le parti travailliste.

George Galloway fait campagne au pub Dandy Lion à Heckmondwike pour l'élection partielle de Batley et Spen.
George Galloway fait campagne au pub Dandy Lion à Heckmondwike pour l’élection partielle de Batley et Spen. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

Alors que sa campagne a commencé dans les mosquées et les centres communautaires musulmans, Galloway, qui a soutenu le Brexit, vise également à capitaliser sur ce qu’il décrit comme une « masse critique de mécontentement à l’égard du travail parmi les travailleurs blancs », dans l’espoir de chasser quelques-uns des 12 % de part des voix revenant à Paul Halloran en 2019, candidat indépendant qui ne se présente pas.

Un militant travailliste local a déclaré qu’il ne faisait aucun doute que la force des sentiments contre Starmer et le soutien « massif » de Galloway sur le pas de la porte dans les régions asiatiques leur coûteraient le siège, entraînant pour la première fois un député conservateur de Batley et Spen. depuis 1997. C’est un sentiment égalé par d’autres heurtoirs de porte découragés, qui estiment que le parti a mis du temps à se réveiller du mécontentement des électeurs musulmans, se concentrant plutôt sur l’endiguement de la vague de votes perdus dans les quartiers blancs de la classe ouvrière. Un autre sondage réalisé la semaine dernière par Survation a montré que les conservateurs étaient en passe de remporter le siège, les travaillistes étant à six points derrière.

D’autres sont moins pessimistes, espérant que la popularité de Galloway parmi les hommes n’est pas universellement égalée par les femmes musulmanes et que la campagne ciblée du parti, les messages locaux et les liens étroits de Leadbeater au sein de la circonscription pourraient signifier que les travaillistes parviennent à conserver le siège.

La riposte comprend un tract appelant à une solution à deux États en Palestine, à l’autodétermination du Cachemire et à une promesse de lutter contre l’islamophobie. Naz Shah et Afzal Khan, des députés du nord qui ont à la fois affronté Galloway et l’ont vaincu, sont deux des nombreux politiciens travaillistes qui sollicitent régulièrement.

Il peut suffire de conserver le siège, mais la perception que le parti travailliste équivoque sur des questions importantes pour ses électeurs de base peut continuer à être un casse-tête.

« Tout le monde sait que ce que fait Israël est mal », a déclaré Alieu Sey, 40 ans, s’exprimant après la prière du vendredi à Heckmondwike. « Les politiciens d’aujourd’hui ne disent pas ce qu’ils pensent, mais George dira ce qui doit être dit. »