UNEbdallah Azzam n'est pas exactement un nom familier – du moins en comparaison avec le bien plus célèbre Oussama ben Laden. Mais le militant palestinien militant qui a inspiré et mobilisé les Arabes à venir en Afghanistan pour combattre l'Union soviétique dans les années 1980 est la figure jihadiste la plus importante avant la naissance d'Al-Qaida et les conséquences persistantes des attaques du 11 septembre contre les États-Unis.

Azzam est toujours vénéré par beaucoup de ceux qui croient que le Ummah (communauté / nation) importe plus et a une plus grande légitimité que les États arabes et musulmans autoritaires individuels. Des mosquées, des unités de combat, des camps d'entraînement et des sites Internet portent son nom depuis son assassinat au Pakistan en 1989. Les fans ont des comptes Twitter et Telegram. Les récits non critiques et héroïques de ses réalisations abondent – en arabe et en anglais.

L'histoire méticuleusement recherchée de Thomas Hegghammer sur la vie, l'époque et la signification d'Azzam est l'opposé d'une hagiographie, comme on peut s'y attendre d'un universitaire renommé. Son principal argument est qu'Azzam était responsable de l'internationalisation du jihad en l'interprétant théologiquement comme un devoir. Cela était en contradiction avec les idéologues des Frères musulmans qui prêchaient l'opposition nationale aux régimes laïques autocratiques comme l'Égypte, la Syrie, l'Irak et la Libye. Mais c'est le caractère répressif de ces régimes, affirme-t-il également, qui a fait que le djihad «se mondialise».

Azzam est né en Palestine en 1941 et était un enfant quand Israël a été créé et les Palestiniens ont vécu leur nakba (catastrophe). Ayant grandi en Cisjordanie jordanienne, il a rejoint la Fraternité et a étudié à l'Université Al-Azhar au Caire (où il était consterné par la laïcité de l'Égypte de Nasser), et a obtenu son diplôme de religieux. Au lendemain de la guerre de 1967, qui a encore délégitimé les républiques arabes, il a rejoint le fedayeen – Des guérilleros palestiniens combattant Israël – mais les ont regardés impuissants alors qu'ils étaient chassés de Jordanie en «Septembre noir», 1970. Il a déménagé en Arabie saoudite, a enseigné la charia et a établi des liens précieux alors que le concept de panislamisme devenait de plus en plus populaire.

Hegghammer identifie l'expérience de combat précoce d'Azzam comme la clé de son influence, bien qu'il ait plus tard passé beaucoup plus de temps à faire des discours et à écrire des livres et des articles qu'à combattre les Soviétiques. Il dirigeait le bureau des services de Peshawar, qui fournissait un soutien logistique et une formation à environ 7 000 «Afghans arabes» venus du Moyen-Orient et d'Afrique du Nord pour défier les «infidèles» qui avaient envahi en 1979, «leurs… esprits pleins de Sylvester Stallone et visions du paradis ».

Largement dénommé «Cheikh Abdallah», Azzam était vu, dans les phrases de Hegghammer, si étonnamment peu académiques, comme un «djihadiste avec des balles» et une «rock star islamiste». Il a rencontré Ben Laden, le rejeton d'une famille saoudienne super-riche, à la fin des années 1970, mais contrairement aux études précédentes, il n'a jamais été impliqué avec Al-Qaida, bien qu'il ne s'y soit pas opposé, «et est resté dans des conditions décentes avec Bin Chargé jusqu'au bout ». Sur la base de l'histoire jusqu'à présent, l'auteur spécule – dans une section clairement intitulée «contrefactuels» – que s'il avait vécu, Azzam aurait bien pu venir soutenir la guerre contre les États-Unis.

La Palestine importait énormément pour Azzam, et son hostilité indéfectible envers Israël s'étendait à des attitudes incontestablement antisémites. Il détestait également l'OLP et d'autres «traîtres gauchistes impies». Les partisans du Hamas, le Mouvement de résistance islamique, qui contrôle la bande de Gaza bloquée, invoquent souvent son nom. "Le corps du cheikh était en Afghanistan, mais son esprit était suspendu à Naplouse et à Jérusalem", a écrit un biographe arabe. Pourtant, il valait mieux mener le jihad en Afghanistan que de ne pas le faire du tout.

Hegghammer démystifie de manière convaincante le mythe – favorisé à gauche – selon lequel le 11 septembre représentait un «retour de flamme» contre les États-Unis, qui avaient promu le jihad antisoviétique en Afghanistan pour ses propres intérêts de la guerre froide. Il montre que la CIA (avec le MI6 britannique) était en grande partie indifférente aux moudjahidines arabes, qui étaient militairement insignifiants, se concentrant plutôt sur le soutien aux Afghans – bien qu'il note qu'Azzam bénéficiait d'un accès sans entrave aux États-Unis pour collecter des fonds et recruter.

"Dans le récit des victimes islamistes qui s'est développé à partir de la fin des années 80, les pays occidentaux sont présentés comme des islamophobes vicieux déterminés à tuer et à humilier les musulmans", écrit-il. «Finie toute trace de reconnaissance pour le soutien que l’Ouest a apporté à la résistance afghane. Cela montre que les réalités historiques peuvent être tordues à l'inconnaissable dans les récits à motivation idéologique. »

Pourtant, Azzam jouissait d'une formidable réputation de prédicateur charismatique qui apportait des histoires d'héroïsme (un thème préféré était le sang des martyrs qui sentaient le musc) du champ de bataille et inspirait les moudjahidines avec des sermons inimitables. Il était un réseauteur accompli. Cet équivalent djihadiste de Che Guevara a suscité l'admiration des musulmans du monde entier, y compris de la pop star Cat Stevens, AKA Yusuf Islam.

La mort d'Azzam («le plus grand mystère du meurtre de l'histoire du djihadisme») dans un attentat à Peshawar, Hegghammer attribue aux services de renseignement pakistanais ou afghans – plutôt qu'à Al-Qaida, la CIA, le KGB ou le Mossad d'Israël – la liste des possibles suspects prouvant l'étendue de l'influence de Cheikh Abdallah. La caravane traite d'un sujet très sensible et controversé, mais il est fondé sur des preuves, méticuleux et plein de distinctions soigneusement jugées – l'histoire récente à son meilleur.

La caravane de Thomas Hegghammer est publié par Cambridge University Press (£ 24.99). Pour commander une copie, rendez-vous sur guardianbookshop.com. Royaume-Uni gratuit p & p plus de £ 15