Flanqué de quatre églises en ruines dans le centre détruit de Mossoul, le pape François a exhorté dimanche les chrétiens à pardonner les injustices qui les ont poussés à l’exil et à restaurer un cœur historique sur les décombres du règne barbare de l’État islamique.

Le pape a conclu son voyage de deux jours en Irak par deux arrêts hautement symboliques dans des régions faisant depuis longtemps partie intégrante de la présence chrétienne dans le pays: Mossoul, où le soi-disant califat d’Isis a été déclaré il y a près de sept ans; et Qaraqosh, une ancienne ville des plaines de Ninive qui a subi le poids de l’assaut génocidaire du groupe.

`` Salam, Salam, Salam '': des milliers de personnes assistent à la messe du pape au stade Irbil - vidéo
«  Salam, Salam, Salam  »: des milliers de personnes assistent à la messe du pape au stade Irbil – vidéo

Les Yézidis, les Turkmènes et d’autres minorités avaient rejoint l’exode massif en 2014, et la plupart ne sont pas encore retournés dans une région saluée à travers les âges comme un patchwork de coexistence. Mais les dirigeants de la communauté se sont joints à l’accueil enthousiaste, avec des anciens de toute la région assis aux côtés de religieux dans une cathédrale de Qaraqosh et plus tard dans une messe dans un stade à Erbil, à proximité.

«Comme il est cruel que ce pays, berceau de la civilisation, ait été frappé par un coup aussi barbare», a déclaré François à l’intérieur de l’Église de l’Immaculée Conception. «Avec les anciens lieux de culte détruits et plusieurs milliers de personnes, musulmans, chrétiens, yézidis, qui ont été cruellement anéantis par le terrorisme, et d’autres déplacés de force ou tués.»

Le pontife s’envole d’Irak lundi, mettant fin à une visite largement perçue comme contribuant à l’unification de la nation près de deux décennies après que l’invasion menée par les États-Unis pour évincer Saddam Hussein ait éclaté le pays, provoquant un bouleversement qui s’est à peine calmé.

Ses messages de dialogue interconfessionnel et de tolérance ont été salués par les Irakiens de toutes confessions et de tous les horizons politiques. Sa visite samedi au religieux islamique chiite, le grand ayatollah Ali al-Sistani, dans la ville sanctuaire de Najaf, en particulier, a été perçue comme un triomphe qui pourrait aider à stabiliser le pays.

A Erbil, un bastion du nord kurde, qui a offert refuge aux chrétiens et autres fuyant les persécutions pendant plus d’une décennie, François a remercié les dirigeants locaux: «Vous avez protégé les communautés chrétiennes quand Isis a attaqué», a-t-il dit, avant de reprendre ses propos dans l’adresse du stade, où plus de 10 000 personnes se sont rassemblées pour apercevoir le pontife, malgré les inquiétudes de Covid.

Il a également rencontré le père d’Alan Kurdi, le bambin kurde syrien noyé qui est devenu un symbole de la détresse des migrants.

Le pape François rencontre Abdullah Kurdi, le père d'Alan Kurdi, à Erbil.
Le pape François rencontre Abdullah Kurdi, le père d’Alan Kurdi, à Erbil. Photographie: Vatican Media / Vatican Pool / Getty Images

Près de la citadelle voisine de la ville, des réfugiés de Qaraqosh qui ont vécu dans une série de pièces au-dessus d’une arcade ont déclaré qu’ils avaient chaleureusement accueilli la visite du pape, mais ont déclaré qu’ils n’avaient aucun moyen de rentrer dans leurs villes.

«Notre maison a été complètement incendiée», a déclaré Miriam Khaith, 22 ans, étudiante anglaise. «Seuls ma mère et mon père sont là maintenant. Tant qu’il n’y a pas d’espoir, c’est notre vie. » Khaith a déclaré qu’un grand nombre de résidents de Qaraqosh avaient obtenu l’asile en Australie et estimait que seulement 30% de la population pré-Isis était revenue.

«J’espère partir pour la France», a-t-elle déclaré. «Tout le monde rêve de voyager.»

Dans le couloir, Noura Samir, 36 ans, s’occupait de ses deux enfants dans une petite pièce qu’ils utilisent comme maison. Son mari était de garde dans le quartier chrétien d’Ainkawa. «Nous ne pouvons pas rentrer parce que nous ne pouvons pas nous le permettre», a-t-elle déclaré. « Il n’y a pas de travail. Mais je suis vraiment heureux que le pape soit venu. Cela nous donne de l’espoir, et cela met une ligne sous l’ère d’Isis.

À Bagdad, Salah Mustafa, un musulman sunnite, a regardé le pape arriver samedi dans une cathédrale attaquée par le précurseur d’Isis en 2010. «J’étais là aussi cette nuit-là, a-t-il dit. «C’était l’un des pires moments depuis l’invasion.

«Qu’il vienne ici maintenant et se tienne parmi nous en tant qu’homme de Dieu exhortant la tolérance est une chose puissante. Nous avons besoin de quelque chose pour nous unir en tant que communauté. Le fossé religieux n’est pas vraiment là. C’est devenu une question de politique. L’Irak a besoin d’un homme comme lui pour nous faire confiance. Nous étions autrefois une civilisation très différente.

La communauté chrétienne irakienne est passée d’un nombre d’avant-guerre d’environ 1,4 million à peut-être moins de 250 000. D’autres minorités ont été considérablement réduites de la même manière, beaucoup vivant en exil affirmant que les ingrédients de leur retour n’existaient pas.

Le pays est devenu le centre de luttes politiques régionales qui transcendent souvent les solutions locales. «S’ils nous laissaient seuls, nous pourrions peut-être arranger les choses», a déclaré Mustafa.