La Suisse est en passe de suivre la France, la Belgique et l’Autriche après avoir voté de justesse lors d’un référendum pour interdire aux femmes de porter la burqa ou le niqab dans les espaces publics.

Avec 99% des voix comptées, 51,5% des électeurs suisses ont voté en faveur de l’initiative visant à interdire aux gens de se couvrir complètement le visage dans la rue, dans les magasins et les restaurants.

Le port du voile intégral sera toujours autorisé à l’intérieur des lieux de prière et pour les «coutumes indigènes», comme le carnaval.

Les masques portés pour des raisons de santé et de sécurité sont également exemptés de l’interdiction, ce qui signifie que les masques portés en raison de la pandémie de Covid-19 ne seront pas affectés par la nouvelle loi.

Le parlement suisse et les sept membres du conseil exécutif qui constituent le gouvernement fédéral du pays se sont opposés à la proposition de référendum. Ils ont fait valoir que les voiles faciaux complets représentaient un «phénomène marginal» et ont plutôt proposé une initiative qui obligerait les gens à soulever leurs couvertures faciales lorsqu’on leur demandait de confirmer leur identité aux fonctionnaires.

Les groupes musulmans ont critiqué l’interdiction. «Il s’agit clairement d’une attaque contre la communauté musulmane en Suisse. L’objectif ici est de stigmatiser et de marginaliser encore plus les musulmans », a déclaré Ines Al Shikh, membre des Foulards Violets, un collectif féministe musulman.

Une alliance d’hôtels et de professionnels du tourisme des régions de Berne et de Genève s’est également opposée à l’interdiction au motif qu’elle réduirait le nombre de visiteurs en provenance des pays arabes.

«Une interdiction de la burqa porterait atteinte à notre réputation de destination touristique ouverte et tolérante», a déclaré Nicole Brändle Schlegel de l’organisation faîtière HotellerieSuisse.

Les partisans de l’interdiction soutiennent qu’elle avait également l’intention d’arrêter les manifestants de rue violents et les hooligans du football portant des masques, et que le texte du référendum ne mentionne pas explicitement l’islam ou les mots «niqab» ou «burqa».

Leur campagne, cependant, a présenté le référendum comme un verdict sur le rôle de l’islam dans la vie publique.

L’initiative derrière le référendum a été lancée en 2016 par le Comité Egerkingen, une association qui a également poussé avec succès un vote pour interdire la construction de nouveaux minarets en 2009, et qui a des liens avec le parti populaire suisse de droite.

Les publicités de campagne qu’il a payées montraient une femme portant un niqab et des lunettes de soleil à côté du slogan: «Arrêtez l’extrémisme! Oui à l’interdiction du voile.

Une vidéo sur le site Internet du gouvernement suisse expliquant les arguments en faveur d’une interdiction propose que «les voiles religieux comme la burqa ou le niqab sont un symbole de l’oppression des femmes et ne conviennent pas à notre société».

Les cantons du Tessin et de Saint-Gall ont déjà des interdictions locales sur les masques faciaux. Trois autres cantons ont rejeté ces propositions. Couvrir son visage lors de manifestations et d’événements sportifs est également déjà interdit dans 15 des 26 cantons suisses.

Une étude récente de l’Université de Lucerne a évalué le nombre de femmes en Suisse qui portent un niqab entre 21 et 37, et n’a trouvé aucune preuve de femmes portant la burqa, que les femmes ont été forcées de porter en Afghanistan sous les talibans.

Au Tessin, où une interdiction du voile intégral du visage a été introduite en 2016, elle a depuis conduit à une trentaine d’interventions policières.

Les musulmans représentent environ 5% de la population suisse de 8,6 millions, soit environ 390 000 personnes, dont la plupart ont leurs racines en Turquie, en Bosnie et au Kosovo.

Le résultat du référendum signifie que la Suisse suivra la France, qui a interdit le port du voile intégral en public en 2011. Des interdictions totales ou partielles de porter des masques faciaux en public sont également en place en Autriche, en Belgique, en Bulgarie, au Danemark et aux Pays-Bas.