Près d’une personne sur 25 dans un comté du cœur ouïghour de la Chine a été condamnée à une peine de prison pour des accusations liées au terrorisme, dans ce qui est le taux d’emprisonnement le plus élevé connu au monde, selon une revue de l’Associated Press sur les fuites de données.

Une liste obtenue et partiellement vérifiée par l’Associated Press cite les noms de plus de 10 000 Ouïghours envoyés en prison dans le seul comté de Konasheher, l’un des dizaines dans le sud du Xinjiang. Ces dernières années, la Chine a mené une répression brutale contre les Ouïghours, une minorité majoritairement musulmane, qu’elle a qualifiée de « guerre contre le terrorisme ».

La liste est de loin la plus longue à émerger à ce jour avec les noms des Ouïghours emprisonnés, reflétant l’ampleur d’une campagne du gouvernement chinois qui a entraîné environ un million de personnes ou plus dans des camps d’internement et des prisons. Cela confirme également ce que les familles et les groupes de défense des droits disent depuis des années : la Chine s’appuie sur un système d’incarcération à long terme pour contrôler les Ouïghours, utilisant la loi comme une arme de répression.

Sous de vives critiques internationales, les autorités chinoises ont annoncé la fermeture en 2019 des camps d’internement extrajudiciaires à court terme où les Ouïghours ont été jetés sans inculpation. Cependant, bien que l’attention se concentre sur les camps, des milliers d’Ouïghours languissent encore pendant des années, voire des décennies, en prison sur ce que les experts disent être de fausses accusations de terrorisme.

Le comté de Konasheher est typique du sud rural du Xinjiang et plus de 267 000 personnes y vivent. Les peines de prison à travers le comté étaient de deux à 25 ans, avec une moyenne de neuf ans, selon la liste. Alors que les personnes inscrites sur la liste ont été pour la plupart arrêtées en 2017, selon des Ouïghours en exil, leurs peines sont si longues que la grande majorité serait encore en prison.

Les personnes balayées venaient de tous les horizons et comprenaient des hommes, des femmes, des jeunes et des personnes âgées. Ils n’avaient qu’une chose en commun : ils étaient tous des Ouïghours.

Les experts disent que cela montre clairement que des personnes ont été ciblées simplement parce qu’elles étaient ouïghoures – une conclusion démentie avec véhémence par les autorités chinoises. Le porte-parole du Xinjiang, Elijan Anayat, a déclaré que les peines avaient été exécutées conformément à la loi.

« Nous ne ciblerons jamais spécifiquement des régions, des groupes ethniques, des religions spécifiques, encore moins les Ouïghours », a déclaré Anayat. « Nous ne ferons jamais de tort aux bons, ni ne libérerons les mauvais. »

La liste a été obtenue par le spécialiste du Xinjiang Gene Bunin auprès d’une source anonyme qui s’est décrite comme un membre de la majorité chinoise Han de Chine « opposée à la politique du gouvernement chinois au Xinjiang ». Il a été transmis à l’AP par Abduweli Ayup, un linguiste ouïghour exilé en Norvège. L’AP l’a authentifié à travers des entretiens avec huit Ouïghours qui ont reconnu 194 personnes sur la liste, ainsi que des mentions légales, des enregistrements d’appels téléphoniques avec des responsables chinois et des vérifications d’adresse, d’anniversaires et de numéros d’identité.

La liste n’inclut pas les personnes faisant l’objet d’accusations criminelles typiques telles que l’homicide ou le vol. Il se concentre plutôt sur les infractions liées au terrorisme, à l’extrémisme religieux ou aux accusations vagues traditionnellement utilisées contre les dissidents politiques, telles que « provoquer des querelles et provoquer des troubles ». Cela signifie que le nombre réel de personnes emprisonnées est presque certainement plus élevé.

Mais même selon une estimation prudente, le taux d’emprisonnement du comté de Konasheher est plus de 10 fois supérieur à celui des États-Unis, l’un des principaux geôliers au monde, selon les statistiques du ministère de la Justice. C’est également plus de 30 fois plus élevé que pour la Chine dans son ensemble, selon les statistiques de l’État de 2013, la dernière fois que de tels chiffres ont été publiés.

Darren Byler, un expert du système d’incarcération de masse du Xinjiang, a déclaré que la plupart des arrestations étaient arbitraires et hors la loi, les personnes étant détenues pour avoir des parents à l’étranger ou pour avoir téléchargé certaines applications de téléphonie mobile.

« C’est vraiment remarquable », a déclaré Byler. « Dans aucun autre endroit, nous n’avons vu des populations entières être décrites comme des terroristes ou considérées comme des terroristes. »

La Chine utilise la loi « comme une feuille de vigne de la légalité » en partie pour tenter de détourner les critiques internationales sur la détention des Ouïghours, a déclaré Jeremy Daum, expert en droit pénal au Paul Tsai China Center de l’Université de Yale.

La nature secrète des accusations portées contre les personnes emprisonnées est un drapeau rouge, disent les experts. Bien que la Chine rende les casiers judiciaires facilement accessibles autrement, près de 90% des casiers judiciaires du Xinjiang ne sont pas publics. Les quelques fuites montrent que des personnes sont accusées de «terrorisme» pour des actes tels que mettre en garde des collègues contre le fait de regarder de la pornographie et de jurer, ou de prier en prison.