Pendant des décennies, les communautés musulmanes et hindoues ont vécu côte à côte dans l’est de Leicester en tant qu’amis, collègues et partenaires commerciaux – mais le malaise parmi les résidents a augmenté pendant des mois.

Des agressions violentes, des symboles religieux attaqués et des comportements antisociaux dirigés contre les mosquées et les temples ont été signalés ces dernières semaines, avec une colère croissante alimentée par les spéculations sur les réseaux sociaux.

Les tensions ont débordé le week-end dernier, avec de violents troubles qui ont éclaté dans les rues. Des personnes armées de bâtons et de battes ont perpétré des assauts, des missiles et des feux d’artifice ont été lancés, des policiers ont été blessés, des voitures ont été brisées et 15 personnes ont été arrêtées – portant le total depuis le début des troubles à 47.

« Ce n’est pas simplement du tac au tac, c’est très, très grave », a déclaré Ruma Ali, militante de la communauté musulmane et conseillère syndicale de la région. « Ça fait des mois que ça dure. C’est calme pour l’instant mais il y aura des représailles. On a l’impression que les gens veulent se battre.

La situation s’est aggravée samedi, lorsqu’un groupe d’au moins 300 jeunes hommes hindous masqués ont marché sur plus de trois kilomètres à travers la ville, leur itinéraire les emmenant sur Green Lane Road, une zone à majorité musulmane.

Des images de caméras de sécurité ont montré les marcheurs scandant et levant les doigts pour insulter les entreprises sur la route.

Un grand groupe d’hommes musulmans a suivi les marcheurs jusqu’à Belgrave Road, une zone à majorité hindoue, où des violences ont éclaté, notamment un drapeau arraché à l’extérieur d’un temple et un autre incendié.

Mardi, une déclaration conjointe a été publiée par les dirigeants hindous et musulmans de la ville, appelant au calme.

Beaucoup étaient en colère contre le manque de présence policière, avec seulement huit officiers envoyés pour gérer la foule initiale, car beaucoup avaient été déployés à Londres pour les funérailles de la reine, et ils n’ont pas pu faire grand-chose pour arrêter les marcheurs masqués.

La police du Leicestershire a publié une déclaration indiquant qu’elle ne « soutenait pas une manifestation imprévue », qu’elle n’avait aucune connaissance préalable de l’événement et que les agents ont simplement fait de leur mieux jusqu’à ce que davantage d’aide arrive.

Immédiatement après les troubles du week-end, les médias n’ont pas tardé à établir un lien avec des troubles dans la ville après un match de cricket entre l’Inde et le Pakistan en août.

Mais la plupart des habitants de la région qui ont parlé au Guardian ont déclaré que les racines remontaient beaucoup plus loin, les tensions étant attisées par trois facteurs : les réseaux sociaux, les ingérences extérieures et la police ne prenant pas les problèmes suffisamment au sérieux.

Le moment précis où les tensions ont commencé à s’intensifier n’est pas clair, certains désignant l’attaque prétendument non provoquée d’un jeune musulman le 22 mai comme un incident incitatif. La police du Leicestershire a déclaré que l’incident faisait l’objet d’une enquête.

« Au cours des derniers mois, beaucoup de choses ont été signalées à la police, mais il semble que la police ne s’en est pas vraiment occupée, ni ne s’est manifestée, ni n’a averti les gens, ni arrêté des gens. Il y a donc eu une accumulation de colère des deux côtés », a déclaré Ali.

La conseillère Ruma Ali devant la Jame Masjid à Leicester.
La conseillère Ruma Ali devant la Jame Masjid à Leicester. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

Des membres des communautés musulmanes et hindoues de la région ont parlé d’un échec perçu de la police du Leicestershire à enquêter correctement sur une série d’incidents au cours de l’été, et de la façon dont cela a créé un désir pour les gens de prendre les choses en main.

Tout au long de l’été, un tapis roulant de désinformation sur les réseaux sociaux a provoqué une escalade des tensions.

Le 12 septembre, des informations faisant état d’une tentative d’enlèvement d’une adolescente musulmane par trois hommes hindous, qui ont identifié l’un des auteurs présumés, sont devenues virales. Deux jours plus tard, la police a publié une déclaration dire que l’incident n’a pas eu lieu.

Une vidéo montrant un autocar qui, selon le narrateur, avait transporté des marcheurs hindous de l’ouest de Londres à Leicester s’est avérée fausse, les données GPS montrant que le véhicule s’était en fait rendu sur l’île de Wight. Le directeur de l’entreprise a déclaré avoir été inondé de menaces de mort et de harcèlement.

« Les médias sociaux ont certainement eu un rôle énorme à jouer dans cela », a déclaré Yasmin Surti, secrétaire de la Fédération des organisations musulmanes de Leicester. «Il y a des choses qui sont factuelles, mais il y a tellement de désinformation là-bas. Et en tant que personnes qui travaillent dans la communauté depuis longtemps, nous devons être plus avisés sur la façon dont nous gérons cela.

Les craintes qu’une idéologie nationaliste hindoue de droite se développe parmi une minorité à Leicester, importée par de nouveaux arrivants d’Inde, se sont propagées ces derniers temps, mais de nombreux membres de la communauté hindoue ne sont pas sûrs que ce soit vrai – bien qu’ils admettent que certains migrants indiens n’ont peut-être pas réussi à s’intégrer dans la communauté.

Il y a aussi des questions sur le nombre de personnes de l’extérieur de la région qui viennent à Leicester pour attiser la violence, avec près de la moitié des 18 personnes arrêtées après les violences du week-end dernier venant de l’extérieur du comté.

Une voiture de patrouille de police à Green Lane Road
Une voiture de patrouille de police à Green Lane Road. Des militants locaux affirment que la police du Leicestershire n’a pas enquêté correctement sur une série d’incidents au cours de l’été. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

« Il y a eu des influences extérieures qui ont discrédité ce que nous construisons depuis 40 ans, et ils apportent leur réflexion à la ville », a déclaré Dharmesh Lakhani, qui travaille avec les temples hindous de Leicester. « Certains peuvent appeler ça de la droite, moi j’appelle ça de la mauvaise pensée. »

Claudia Webbe, députée de Leicester East, a déclaré qu’un nombre restreint mais significatif de jeunes de sa circonscription étaient de plus en plus mécontents à un moment où la pauvreté au travail est élevée et le manque d’installations locales, ce qui les encourageait autrefois à se mêler aux gens. des autres communautés.

« Nous devons examiner pourquoi ces quelque 200 jeunes hommes sont descendus dans la rue avec des cagoules et des gants bleus », a-t-elle déclaré. « Je pense qu’ils sont vulnérables aux idéologies politiques extrémistes parce qu’ils manquent d’espoir, de bonnes opportunités d’emploi et d’installations locales. »

Elle a déclaré qu’à mesure que les installations communautaires financées par les autorités locales ont fermé, les gens se tournent de plus en plus vers les temples et les mosquées pour obtenir de l’aide, où ils sont moins susceptibles de se mêler à des personnes d’autres religions. « Le manque de financement public reste un facteur contributif à ces problèmes qui n’est pas résolu », a-t-elle déclaré.

De nombreux habitants de la ville sont également frustrés par des personnes qui connaissent peu la situation complexe de la région et qui font des commentaires. « Vous voyez toujours ces commentaires génériques, ‘Oh, toutes les religions vivent ensemble, travaillent ensemble, en harmonie' », a déclaré Ali. « Eh bien, il y a clairement un problème, clairement ils n’en ont pas, c’est pourquoi ils se battent. Il y a un problème, parce qu’il y a un manque de dialogue.

La police du Leicestershire a déclaré que des patrouilles proactives dans la région et une enquête plus large sur la violence et les signalements d’agressions se poursuivaient.

On craint également que les tensions ne se propagent à d’autres villes. Mardi soir, une personne a été arrêtée après qu’un groupe de plus de 100 hommes ait manifesté devant un centre hindou à Smethwick, faisant état de bouteilles jetées et de voitures endommagées.

Pour Ali, veiller à ce que les dirigeants communautaires assistent aux événements interreligieux sera un moyen crucial de reconstruire des ponts à l’avenir, ainsi que d’investir davantage dans le travail des jeunes et d’établir un dialogue avec la police.

« Nous devons montrer l’exemple, montrer à nos jeunes la voie à suivre », a-t-elle déclaré. « Les gens sont bouleversés, des deux côtés. Mais nous devons créer un dialogue pour que les gens puissent nous dire ce qu’ils veulent, plutôt que de se battre.