Le gouvernement a averti les écoles de garantir une présentation équilibrée des points de vue opposés sur le conflit entre Israël et la Palestine, qui a fait plus de 250 morts le mois dernier et déclenché une vague de protestations dans les salles de classe au Royaume-Uni. Mais les enseignants peuvent avoir du mal à se conformer car le seul jury d’examen à proposer du matériel pédagogique et une option d’histoire du GCSE dans la région a retiré ses deux manuels après avoir été accusé de favoriser le cas d’Israël.

C’est la deuxième fois que les livres d’histoire, publiés par Pearson, la société d’éducation propriétaire du jury d’examen Edexcel, sont retirés des étagères. La première fois – en octobre 2019 – c’était parce que des organisations juives affirmaient que les livres favorisaient la Palestine. Pearson a entrepris de faire les révisions suggérées par le Conseil des députés des Juifs britanniques et des avocats britanniques pour Israël, mais les éditions révisées ont provoqué une tempête de protestations et de plaintes, cette fois du Comité britannique pour les universités de Palestine (Bricup).

Le maintien de l’option études est considéré comme vital par les historiens qui craignent que seul un petit nombre d’écoles enseignent désormais le conflit. Seuls 1 100 élèves dans 27 écoles, dont 26 en Angleterre, l’ont choisi pour cette année, sur 148 678 qui suivent l’histoire du GCSE avec le conseil et une cohorte d’âge de 600 000.

La perte des manuels augmente le risque que le Moyen-Orient disparaisse du programme, explique Michael Davies, ancien professeur d’histoire et fondateur de Parallel Histories, une organisation qui fournit aux élèves du matériel pour comprendre les conflits de différents côtés. « Les enseignants ne veulent pas l’enseigner et non pas parce que ce n’est pas intéressant, mais parce qu’ils ont peur d’être accusés de parti pris. Les autres jurys d’examen avaient déjà quitté la scène et donc Pearson, bien qu’étant mis au pilori à cause des changements apportés aux livres, sont les bons ici », dit-il.

La ligne est sur les manuels Conflict in the Middle East c1945-1995 pour GCSE, publié en 2016, et son partenaire IGCSE, The Middle East: Conflict, Crisis and Change 1917-2012, publié en 2017. En 2019, la Fédération sioniste a lancé une pétition en ligne pour leur suppression et Pearson a demandé à Parallel Histories d’examiner leur exactitude. Davies dit que son rapport a suggéré quelques changements dans la terminologie mais n’a trouvé « aucun biais global ».

Cependant, le Conseil des députés des Juifs britanniques et des avocats britanniques pour Israël a continué de protester, affirmant que les livres étaient « gravement biaisés contre Israël ». Les livres ont été retirés des étagères pendant qu’ils s’engageaient avec Pearson sur des changements, en particulier dans les cas où ils pensaient qu’un point de vue contesté avait été adopté sans réserve. Les avocats britanniques pour Israël se sont opposés, par exemple, à la description du livre du massacre de Deir Yassin en 1948 comme « l’une des pires atrocités de la guerre » et à l’omission de « l’amélioration massive » du niveau de vie des Palestiniens en Occident. Bank et la bande de Gaza sous domination israélienne.

Une personne passe devant des graffitis dans la ville cisjordanienne de Bethléem en 2017
Une personne passe devant des graffitis dans la ville cisjordanienne de Bethléem en 2017. Photographie : Thomas Coex/AFP/Getty Images

Les livres révisés ont été réédités brièvement en 2020, mais ils ont maintenant été retirés à la suite de plaintes de Bricup, qui a travaillé avec John Chalcraft, professeur d’histoire et de politique du Moyen-Orient à la London School of Economics, et James Dickins, professeur d’arabe à l’Université de Leeds, pour comparer la version révisée des livres avec les originaux. Les professeurs ont produit un rapport répertoriant 294 révisions des livres originaux et disent que la grande majorité sont des changements qui favorisent le point de vue israélien.

« Les révisions ont constamment minimisé et expliqué la violence juive et israélienne, tout en amplifiant et en laissant inexpliquée la violence arabe et palestinienne », conclut le rapport. « Ils ont prolongé ou laissé intacts les récits des souffrances des Juifs et des Israéliens, tout en minimisant et en éditant les récits des souffrances des Arabes et des Palestiniens. »

Il est très important que cette matière soit enseignée, explique le professeur Chalcraft. « C’est si clairement lié au présent et il est vital d’éduquer les gens à travers un matériel équilibré. »

Parallel Histories fournit un plan de travail utilisé par 200 écoles, dont le lycée de Huddersfield, qui amène les élèves à débattre du conflit des deux côtés, augmentant ainsi leurs compétences en oraison en cours de route.

Thomas Poulter-Dunford, son responsable de l’histoire, dit qu’il est utile d’aborder des sujets controversés. « Cela ouvre l’esprit des étudiants à différentes perspectives et garantit également qu’ils s’engagent de manière critique avec les preuves. Je pense que c’est également fondamental pour faire face aux idées fausses courantes, à une époque de désinformation. » Il avait utilisé la version originale du manuel Pearson contesté avec les groupes GCSE. « Je n’ai rien remarqué de majeur dans le libellé, cependant, je comprends que certains mots peuvent apparaître différemment des deux côtés. »

Jean Chalcraft
Jean Chalcraft

Chalcraft dit que si la version originale « décrit raisonnablement les colons juifs comme ceux qui vivent dans de nouvelles colonies construites en Cisjordanie et à Gaza », la version révisée les définit comme des Juifs retournés dans des villages dont ils ont été expulsés en 1948, entre autres. « Cette définition est un non-sens en ce qui concerne l’écrasante majorité des colons juifs qui n’ont pas été expulsés en 1948 », dit-il. « Dans le livre original, il y a une photo d’enfants pataugeant dans les égouts à Gaza et dans la nouvelle version, il est dit simplement « enfants à Gaza ».

Jonathan Turner, directeur général de UK Lawyers for Israel, affirme que Pearson n’a pas accepté toutes ses suggestions mais pense que la dernière version des livres est moins biaisée. La définition originale de « colons juifs » était inexacte, dit-il, car un nombre important est allé dans des endroits qui étaient auparavant des communautés juives. « Sur la légende de la photo, nous avons demandé à Pearson s’il y avait des preuves que la flaque d’eau montrée sur la photo était des eaux usées car elle avait l’air assez claire, avec des reflets des enfants. Pearson a répondu en supprimant la référence aux eaux usées », dit-il.

« Les auteurs du rapport Bricup et Bricup lui-même ont un parti pris contre Israël et promeuvent un boycott de toutes les universités israéliennes. »

Chalcraft et Dickins disent tous deux qu’ils ont pris grand soin d’être rigoureux et impartiaux lorsqu’ils ont examiné les livres. Chalcraft dit : « Je suis un chercheur et un éducateur crédible sur la question d’Israël et de la Palestine et bien qualifié pour commenter leur histoire. »

Marie van der Zyl, présidente du Conseil des députés des Juifs britanniques, a déclaré : « Nous sommes fiers du travail que nous avons entrepris avec Pearson pour répondre aux graves préoccupations de partialité dans les deux manuels, notamment un manque de contextualisation et des omissions des efforts de paix et des souffrances causées par ce conflit à toutes les personnes impliquées.

Pearson dit qu’il a « suspendu » la distribution des livres pendant qu’il les révise une fois de plus. « Nous rassemblerons un plus large éventail de points de vue et nous prendrons des mesures s’il y a plus de travail à faire pour obtenir cet équilibre », a déclaré un porte-parole. En attendant, les écoles pourraient utiliser son guide thématique, a-t-elle déclaré. « Nous serions heureux de mettre un pdf du guide à la disposition de tout client qui le souhaite. »