Les procureurs français ont ouvert une enquête sur quatre détaillants de mode multinationaux soupçonnés de dissimulation et de profit de crimes contre l’humanité dans la région chinoise du Xinjiang en s’approvisionnant en produits fabriqués à l’aide de travail forcé ouïghour.

Des sources judiciaires ont confirmé vendredi aux médias français que l’enquête concernait Uniqlo France, propriété de Fast Retailing ; Inditex, qui possède Zara et Bershka ; SMCP, propriétaire des marques de mode françaises Sandro et Maje ; et la société de chaussures Skechers.

Révélée par le site d’investigation Mediapart, l’enquête fait suite à une plainte déposée début avril par des militants dont le groupe anti-corruption Sherpa, l’Institut ouïghour d’Europe et un Ouïghour interné au Xinjiang.

La plainte conjointe se fondait principalement sur un rapport sur le recours au travail forcé ouïghour dans l’industrie du vêtement par l’ONG australienne ASPI. « Les multinationales ne doivent pas profiter en toute impunité du travail forcé des Ouïghours », a tweeté Sherpa.

Le traitement par la Chine de la minorité turcophone du Xinjiang, principalement musulmane, qui représente un peu moins de la moitié des 25 millions d’habitants de la région occidentale, est devenu une source majeure de conflit diplomatique entre Pékin et l’Occident.

Des experts des Nations Unies et des groupes de défense des droits estiment que plus d’un million de personnes, principalement des Ouïghours et d’autres minorités musulmanes, ont été détenues ces dernières années dans un vaste système de camps au Xinjiang. La Chine nie toutes les allégations d’abus dans la région.

D’anciens détenus ont déclaré avoir été soumis à une formation idéologique et à des abus et des groupes de défense des droits affirment que les camps – dont la Chine a d’abord nié l’existence, avant de dire qu’il s’agissait de « centres de formation professionnelle » visant à lutter contre l’extrémisme – ont été utilisés comme une source la main d’oeuvre.

Amnesty International a publié ce mois-ci plus de 50 récits de Ouïghours, de Kazakhs et d’autres minorités ethniques à prédominance musulmane qui ont déclaré avoir été internés et torturés au Xinjiang, qui, selon elle, était devenu un « enfer dystopique » pour des centaines de milliers de musulmans.

Plusieurs marques internationales de vêtements, dont Burberry, Uniqlo, H&M, Nike et Adidas se sont engagées l’année dernière à boycotter le coton du Xinjiang et ont depuis été frappées par des appels au boycott de leurs produits en Chine.

Inditex a déclaré qu’il rejetait les allégations mais qu’il coopérerait pleinement avec l’enquête française. « Nous avons une tolérance zéro pour toutes les formes de travail forcé et avons établi des politiques et des procédures pour garantir que cette pratique n’a pas lieu dans notre chaîne d’approvisionnement », a-t-il déclaré.

SMCP a également déclaré qu’il coopérerait avec les autorités françaises mais prouverait que les allégations sont fausses, affirmant qu’il « travaille avec des fournisseurs situés partout dans le monde et …

Fast Retailing, basé à Tokyo, a déclaré qu’il n’avait pas encore été contacté par les autorités françaises mais qu’il coopérerait pleinement « pour réaffirmer qu’il n’y a pas de travail forcé dans nos chaînes d’approvisionnement », tandis que Skechers a déclaré à Reuters qu’il n’avait pas commenté les litiges en cours.

Les États-Unis, l’UE, la Grande-Bretagne et le Canada ont imposé collectivement en mars des sanctions à de hauts responsables chinois pour les violations des droits de l’homme et l’internement massif de musulmans ouïghours au Xinjiang, Pékin ayant immédiatement riposté par des mesures du tac au tac.