La réponse de la Chine aux critiques concernant les horribles violations des droits de l’homme au Xinjiang est claire et calculée. Ses objectifs sont triples. Premièrement, les sanctions imposées aux particuliers et aux institutions dans l’UE et au Royaume-Uni sont représailles directes pour ceux imposés à la Chine pour son traitement des Ouïghours. Cela ne veut pas dire qu’ils sont comparables: l’UE et le Royaume-Uni ont ciblé les fonctionnaires responsables d’atteintes aux droits de l’homme, tandis que ceux-ci ciblent des acteurs non étatiques – politiciens élus, groupes de réflexion, avocats et universitaires – simplement pour avoir critiqué ces abus.

Deuxièmement, ils cherchent plus largement à dissuader toute critique sur le Xinjiang, où Pékin nie toute violation des droits. Troisièmement, ils semblent être destinés à envoyer un message à l’UE, au Royaume-Uni et à d’autres pour ne pas s’aligner sur l’approche plus dure des États-Unis à l’égard de la Chine en général. Pékin voit les préoccupations des droits de l’homme comme un prétexte pour défendre l’hégémonie occidentale, soulignant les abus historiques et actuels commis par ses détracteurs. Mais surtout, il pense qu’il n’a plus besoin de tolérer les défis.

Parallèlement aux sanctions, pas par hasard, une tempête sur les réseaux sociaux et un boycott des consommateurs ciblent la chaîne de vêtements suédoise H&M et d’autres entreprises de mode en raison des inquiétudes qu’elles ont exprimées concernant les rapports de travail forcé dans la production de coton au Xinjiang. Le nationalisme est une force réelle et puissante en Chine (mais pas universelle), mais cette explosion ne semble pas spontanée: elle a commencé lorsque la Ligue de la jeunesse communiste a repris une déclaration vieille de huit mois et est encouragée par les médias d’État.

La Chine a déjà utilisé sa puissance économique pour punir les critiques – les exportations de saumon de la Norvège ont chuté après que le dissident Liu Xiaobo a remporté le prix Nobel de la paix – et souvent avec les résultats escomptés. Mais cette fois, il agit beaucoup plus ouvertement et il se bat sur plusieurs fronts. Certaines entreprises de vêtements s’alignent déjà. Dans l’ensemble, les résultats sont plus complexes. Les sanctions ont considérablement réduit les chances que le Parlement européen approuve l’accord d’investissement conclu par la Chine et l’UE en décembre, au grand dam des États-Unis. Pékin pense peut-être que l’accord est moins utile à la Chine qu’à l’UE (bien que beaucoup en Europe ne soient pas d’accord). Mais les mesures ont fait plus pour pousser l’Europe à s’aligner sur les États-Unis que tout ce que Joe Biden aurait pu offrir, à un moment où la Chine s’aliénait également d’autres acteurs, notamment l’Australie.

Les étrangers – qui dans de nombreux cas ont offert des voix plus nuancées pour contrer carrément les faucons chinois – se méfient déjà de s’y rendre, à la suite de la détention et du procès de deux Canadiens, essentiellement pris en otage à la suite de l’arrestation de leur pays (sur une demande d’extradition américaine) d’un haut dirigeant de Huawei. La sanction des universitaires et des groupes de réflexion est susceptible de les rendre encore plus nombreux. Les entreprises, bien que comptant toujours sur le vaste marché chinois, prennent très tardivement conscience des risques qui y sont attachés. Ceux-ci incluent non seulement la difficulté de concilier leurs positions pour les consommateurs à l’intérieur et à l’extérieur de la Chine, mais les défis auxquels ils sont confrontés alors que les États-Unis cherchent à adopter une législation réprimant les produits fabriqués avec le travail forcé, et le potentiel d’être pris dans des escarmouches politiques en vertu de nationalité. Pour ceux qui commencent à avoir des doutes, repenser les investissements ou démêler les chaînes d’approvisionnement sera l’œuvre d’années ou de décennies. Mais si nous continuerons de vivre dans une économie mondialisée, il y aura probablement plus de découplage que ce que les gens avaient prévu.

La pandémie a solidifié la confiance croissante des Chinois dans le déclin de l’Occident, mais a également montré à quel point notre destin est étroitement lié. Il ne peut y avoir de solutions à l’urgence climatique sans Pékin, et la coopération sur d’autres questions sera à la fois possible et nécessaire – mais extrêmement difficile.

La réponse tardive de Pékin aux sanctions britanniques suggère qu’elle ne les a pas anticipées, ce qui n’est peut-être pas surprenant lorsque l’examen intégré a suggéré que nous devrions d’une manière ou d’une autre courtiser le commerce et l’investissement tout en adoptant une ligne plus dure. Mais le Premier ministre et le ministre des Affaires étrangères ont, à juste titre, exprimé clairement leur soutien aux personnes sanctionnées et leurs préoccupations concernant les violations flagrantes des droits de l’homme au Xinjiang. Les universitaires et les politiciens, les universités et autres institutions devraient suivre leur exemple en soutenant les collègues et les organismes ciblés. La Chine a clairement fait connaître sa position. Il en va de même pour les sociétés démocratiques.