jeDans les environs endormis et marécageux de Nandigram, au Bengale occidental, où les manguiers et les cocotiers poussent en abondance, les vélos serpentent dans les ruelles poussiéreuses et les étangs s’enveniment d’algues vertes, une confrontation politique vicieuse se prépare.

Le Bengale occidental, l’un des États les plus peuplés de l’Inde, commencera à voter samedi lors de ses élections pour élire son gouvernement. L’importance du sondage, cependant, s’étend bien au-delà des frontières de l’État. «L’âme non seulement du Bengale mais de l’Inde est en jeu», a déclaré Malay Tewari, un militant social bengali.

Au cours de la dernière décennie, l’État, connu pour sa résistance à la politique de Delhi, a été dirigé par le Trinamool Congress (TMC), un parti régional dirigé par l’une des dirigeantes les plus coriaces et les plus célèbres de l’Inde, Mamata Banerjee. Elle était à l’avant-garde du renversement de plus de trois décennies de régime communiste dans l’État et est toujours connue comme une politicienne féroce qui se bat dans la rue avec une approche franche, en particulier contre le Premier ministre indien, Narendra Modi. Le TMC a mis en œuvre un programme de développement progressif, mais il a également été embourbé dans des accusations de corruption et de brutalité.

Maintenant, dans une première pour le Bengale occidental, le parti Bharatiya Janata (BJP) de Modi a fait des percées profondes et a une chance légitime de former le gouvernement de l’État en mai. Gagner l’État serait un énorme coup d’État pour le parti, donner à Modi un puissant avantage à la chambre haute du Parlement et se présenter aux prochaines élections générales en 2024.

Mamata Banerjee, assise dans un fauteuil roulant, mène une marche de campagne à Kolkata.
Mamata Banerjee, assise dans un fauteuil roulant, mène une marche de campagne à Kolkata. Photographie: Dipa Chakraborty / Pacific Press / Rex / Shutterstock

Pour ceux qui ont vu le Bengale comme l’un des derniers bastions contre la politique polarisante du BJP, cependant, la perspective d’un parti contrôlant le gouvernement de l’État a suscité une opposition féroce.

«Si le BJP arrive au pouvoir, il détruira l’héritage du Bengale, il détruira la culture composite unique du Bengale. Ils détruiront tout et les musulmans prendront le premier coup », a déclaré Tewari, qui est l’un des cofondateurs d’un nouveau mouvement de citoyens multipartite au Bengale occidental avec l’unique objectif de« pas de vote pour le BJP ».

Le nationaliste hindou BJP, au pouvoir depuis 2014, a été accusé d’avoir amené la politique communale au Bengale, polarisant les communautés le long des lignes hindou-musulmanes.

« Le BJP cherche désespérément à gagner le Bengale parce que cela leur donnera un grand pouvoir », a déclaré Javed Ahmed Khan, l’un des plus hauts ministres du TMC, s’exprimant depuis son bureau de Calcutta où une grande photo de Banerjee était accrochée au-dessus de son bureau. «Mamata Banerjee est l’un des seuls leaders politiques à défendre le BJP. Ils veulent qu’elle parte.

Modi a organisé au moins quatre rassemblements dans l’État au cours de la semaine dernière et s’est rendu vendredi au Bangladesh voisin, un voyage considéré en partie comme motivé par les élections au Bengale occidental. Le Premier ministre a cependant été confronté à de violents affrontements impliquant des manifestants du Bangladesh en colère contre son traitement des musulmans en Inde. La police a tué quatre manifestants dans la capitale de Dhaka.

Le personnel de vote vérifie les machines à voter électroniques et les papiers à Medinipur
Le personnel de vote vérifie les machines à voter électroniques et les papiers à Medinipur. Photographie: Bikas Das / AP

La popularité croissante du BJP au Bengale était évidente lors de l’élection générale de 2019, lorsqu’elle a recueilli 40% des voix. Mais sans héritage au niveau de l’État, Khan a déclaré que le BJP « n’a rien à combattre ici, sauf la religion et le pouvoir monétaire, donc ils attisent les divisions communautaires dans l’électorat ».

Nulle part cela n’a été plus brutal qu’à Nandigram. Ce district du sud du Bengale est devenu le point de départ de la bataille électorale entre les deux partis lorsque le protégé et allié le plus proche de Banerjee, Suvendu Adhikari, a changé de camp du TMC au BJP en décembre. Banerjee a ensuite changé sa circonscription pour Nandigram et les deux vont maintenant s’affronter pour le siège.

La défection est devenue le symbole du défi politique que représente le BJP au Bengale. Peu de temps après, la rhétorique politique d’Adhikari, qui en tant que politicien du TMC était populaire parmi les hindous et les musulmans, a commencé à changer de façon marquée.

Il s’est adressé uniquement aux électeurs hindous majoritaires lors de rassemblements, tout en faisant référence à Banerjee – une caste supérieure hindoue connue pour sa laïcité véhémente – comme la tante ou « phuphu d’infiltrés ». Il s’agit d’une référence aux immigrants musulmans illégaux du Bangladesh voisin. Il l’a également accusée de favoriser les musulmans et de travailler contre les intérêts des hindous. «Nous gagnerons avec le soutien de ceux pour qui Jai Sri Ram est l’appel du clairon », a-t-il dit, se référant à un slogan religieux hindou.

Suvendu Adhikari s'adresse à un rassemblement du BJP à Calcutta
Suvendu Adhikari s’adresse à un rassemblement du BJP à Kolkata. Photographie: Dipa Chakraborty / Pacific Press / REX / Shutterstock

«Suvendu a toujours été connu pour son approche laïque, il était comme un globe oculaire pour les hindous et les musulmans de Nandigram», a déclaré Rokeya Bibi, 50 ans, en poussant le chariot de fruits de son mari. «C’est une grande trahison de tous les musulmans qui l’ont soutenu pendant des années de l’entendre dire ces slogans religieux. Il a divisé notre communauté selon des critères religieux alors que ce n’était jamais le cas auparavant. »

Abu Taher, un dirigeant musulman du TMC à Nandigram, a déclaré qu’il était ami avec Adhikari depuis qu’ils étaient étudiants et «il n’a jamais été communautaire. Il venait chez moi chaque Eid et disait que les musulmans et les hindous sont frères. Mais maintenant, il utilise ces divisions pour gagner des votes.

SK Sufian, le coordinateur du TMC à Nandigram, était encore plus véhément que la rhétorique du BJP poussait le Bengale au bord de la tourmente religieuse. « Si le BJP arrive au pouvoir, alors les hindous seront opposés aux musulmans et des fleuves de sang couleront », a-t-il dit.

Bata Krishna Das, le coordinateur du BJP pour Nandigram, a insisté sur le fait que son parti était plus laïque que le TMC parce que Banerjee «a tout fait pour l’apaisement des musulmans».

«Elle a accordé des subventions aux imams et a dit des salutations islamiques dans des discours alors que les hindous ont été empêchés de célébrer Durga Puja», A déclaré Das en référence à un festival hindou. «Il y a des musulmans qui soutiennent le BJP, mais ils ne peuvent pas le faire publiquement parce qu’ils ont peur des autres musulmans qui sont très violents et terroristes par nature.»

Tous ceux qui ont dit qu’ils prévoyaient de voter pour le BJP au Bengale n’avaient pas l’intention de le faire pour des raisons communautaires. Mais Shib Prasad Shee, 41 ans, un ingénieur en mécanique de Gopalpur, Nandigram, faisait partie de plusieurs partisans du BJP et a dit craindre qu ‘«avec l’aide de Mamata, les musulmans ne fassent du Bengale occidental un deuxième Bangladesh. Mais si le BJP arrive au pouvoir, le Bengale occidental est protégé ».

Gautam Shee, un autre partisan du BJP de Gopalpur, était d’accord. «De nombreux électeurs hindous ont rejoint le BJP parce que nous sommes menacés par la population musulmane qui augmente rapidement.»

De nombreux musulmans à travers le Bengale occidental ont parlé de leur terreur face à la perspective du règne du BJP. Le manifeste du parti pour l’État promet de faire de lui le premier à introduire la loi d’amendement de la citoyenneté, l’une des lois les plus controversées adoptées par le gouvernement de Modi, qui offre la citoyenneté aux réfugiés de toutes les religions à l’exception de l’islam et est largement considérée comme discriminatoire à l’égard des musulmans.

À Telinipara, une petite ville du Bengale occidental, la peur était palpable. C’est ici, en mai, que les partisans du BJP ont mené une émeute contre les résidents musulmans, lançant des bombes à essence et incendiant des maisons. Des dizaines de maisons ont été détruites dans ce qui a été l’une des pires émeutes religieuses au Bengale depuis des années. Des milliers de travailleurs musulmans de la région ont fui.

«Le BJP a déclenché de terribles violences ici alors qu’ils n’étaient même pas au pouvoir, alors pensez à ce qui se passera s’ils sont au pouvoir», a déclaré Shahnaz Khatun, 22 ans, un étudiant en sciences politiques dont la maison a été incendiée lors des émeutes.

De nombreux hindous du Bengale ont exprimé leur dégoût face au ton de la campagne. «Ils essaient d’utiliser la religion pour susciter des votes dans une société à majorité hindoue, mais cela ne fonctionnera pas ici», a déclaré Arvind Sharma, 24 ans. «Nous ne soutenons pas ce que fait le BJP au Bengale, la religion ne doit pas entrer en politique. «