Un tribunal français a condamné 11 personnes pour avoir harcelé une adolescente en ligne à cause de ses vidéos anti-islam dans une affaire qui a suscité un vif débat sur la liberté d’expression et le droit d’insulter les religions.

Les poursuites faisaient partie d’une riposte judiciaire contre la pêche à la traîne et les abus en ligne après que la jeune fille, connue sous le nom de Mila, a dû changer d’école et accepter la protection de la police en raison de menaces de mort.

Le tribunal de Paris a jugé 13 personnes âgées de 18 à 30 ans originaires de plusieurs régions françaises qui ont été accusées d’avoir harcelé Mila, qui a reçu plus de 100 000 messages abusifs – y compris des menaces de mort – selon son avocat.

Onze ont été condamnés à des peines avec sursis – ce qui signifie qu’ils ne purgeront pas de peine de prison à moins qu’ils ne soient condamnés pour d’autres infractions – certains condamnés à payer des dommages-intérêts de 1 500 € (1 280 £) et des frais juridiques de 1 000 €.

« Les réseaux sociaux, c’est comme la rue », a déclaré mercredi le magistrat président Michael Humbert alors qu’il rendait ses jugements. « Lorsque vous croisez quelqu’un dans la rue, vous ne l’insultez pas, ne vous moquez pas de lui ou ne le menacez pas. Ce que vous ne faites pas dans la rue, vous ne le faites pas sur les réseaux sociaux.

L’une des personnes jugées a écrit que Mila méritait « d’avoir la gorge tranchée », tandis que d’autres ont menacé d’agression sexuelle.

Depuis ses coups de gueule contre l’islam en 2020, l’écolière jusque-là inconnue est devenue une figure publique qui divise en France – considérée par ses partisans comme une combattante courageuse pour la liberté d’expression, et par les critiques comme délibérément provocatrice et islamophobe.

« Nous avons gagné – et nous gagnerons à nouveau », a déclaré Mila, 18 ans, aux journalistes devant le tribunal. « Je veux que nous ne culpabilisions plus jamais les victimes. »

L’affaire a reçu une large attention du public car elle touche à des questions très controversées – du cyber-harcèlement au droit de blasphémer, en passant par les attitudes envers les minorités religieuses.

Dans une première vidéo virale publiée sur Instagram en janvier 2020, Mila, alors âgée de 16 ans et ouvertement lesbienne, a répondu aux abus personnels d’un garçon qui, selon elle, l’a insultée sur sa sexualité « au nom d’Allah ».

Elle s’est lancée dans une diatribe chargée de jurons, déclarant que « l’Islam c’est de la merde… Votre religion est de la merde » ainsi que d’autres commentaires explicites sur Allah jugés très offensants pour les musulmans pratiquants. Elle a publié un deuxième article de ce type en novembre de la même année.

Les lois strictes de la France sur les discours de haine criminalisent l’incitation à la haine contre un groupe en raison de sa religion ou de sa race, mais elles n’empêchent pas les gens de critiquer ou d’insulter les croyances religieuses.

Au milieu de nombreux commentaires politiques et médiatiques, le président Emmanuel Macron a pris sa défense en déclarant que «la loi est claire. Nous avons le droit de blasphémer, de critiquer et de caricaturer les religions ».

Les arguments rappellent le débat en France sur les caricatures du prophète Mahomet, qui ont été imprimées à plusieurs reprises par le magazine satirique Charlie Hebdo au nom de la liberté d’expression.

Charlie Hebdo a été attaqué par des hommes armés islamistes en 2014, laissant certains de ses membres les plus célèbres du personnel morts dans un assaut qui a profondément choqué la France.

En octobre de l’année dernière, un enseignant appelé Samuel Paty a été décapité dans la rue, après avoir été confronté à une campagne de haine en ligne après avoir montré les dessins animés aux élèves lors d’un cours sur la liberté d’expression.

Dans l’affaire Mila, la plupart des accusés n’avaient pas de casier judiciaire et venaient de tous les horizons. Certains ont dit qu’ils n’avaient tout simplement pas réfléchi avant d’envoyer ce qu’ils pensaient être des insultes anonymes.

Une étudiante en langues de 21 ans identifiée comme Lauren G a déclaré qu’elle était « fatiguée de voir son nom (de Mila) tout le temps dans mon fil d’actualité ».

L’un de ses coaccusés, Axel G, 19 ans, a déclaré avoir réagi avec colère parce qu’il considérait les propos de Mila sur l’islam comme « racistes » et « blasphématoires ».