Samedi, deux des chefs religieux les plus influents au monde ont franchi une fracture religieuse pour promouvoir la paix et l’unité lors d’une réunion historique.

Le pape François, 84 ans, à la tête des 1,2 milliard de catholiques romains du monde, et le grand ayatollah Ali al-Sistani, 90 ans, le chef spirituel de la plupart des musulmans chiites du monde, ont parlé pendant près d’une heure lors de la toute première visite papale en Irak, le premier voyage du pontife à l’étranger depuis le début de la pandémie de Covid-19.

Sistani, vêtu de noir, « a affirmé sa préoccupation que les citoyens chrétiens devraient vivre comme tous les Irakiens dans la paix et la sécurité, et avec leurs pleins droits constitutionnels », selon un communiqué.

Francis, vêtu de blanc, a remercié Sistani d’avoir «élevé la voix pour défendre les plus faibles et les plus persécutés» pendant certaines des périodes les plus violentes de l’histoire récente de l’Irak, a déclaré le Vatican.

Aucun des deux hommes ne portait de masque facial lors de la rencontre intime dans la modeste maison louée de Sistani dans la ville sainte de Najaf, malgré une récente augmentation des infections à Covid en Irak. Francis a été vacciné contre le virus, mais Sistani ne l’a pas fait.

Le pape a enlevé ses chaussures avant d’entrer dans la chambre de Sistani. Le religieux musulman, qui reste normalement assis pour les visiteurs, s’est levé pour saluer François à la porte de sa chambre – un honneur rare.

La réunion, le deuxième jour du voyage de trois jours, est un moment marquant de l’histoire religieuse moderne et une étape importante dans les efforts de François pour approfondir le dialogue avec les autres religions.

François, un ardent défenseur du dialogue interconfessionnel, a rencontré des religieux sunnites de premier plan dans plusieurs pays à majorité musulmane, dont le Bangladesh, le Maroc, la Turquie et les Émirats arabes unis.

Il y a deux ans, lui et le cheikh Ahmed al-Tayeb, l’imam de la mosquée al-Azhar au Caire et une autorité importante pour les musulmans sunnites, ont signé un texte encourageant le dialogue entre chrétiens et musulmans.

Après avoir rencontré Sistani, François s’est rendu dans l’ancienne ville d’Ur, où serait né Abraham, le patriarche biblique vénéré par les chrétiens, les musulmans et les juifs.

François a rencontré des représentants des diverses communautés religieuses d’Irak, y compris des Yézidis, dont le cœur ancestral de Sinjar a été ravagé par l’État islamique en 2014, des Mandéens, des Kakais, des Bahá’ís et des Zoroastriens.

Des cheikhs chiites et sunnites, ainsi que des religieux chrétiens, étaient également présents.

La population chrétienne irakienne est passée d’environ 1,4 million avant l’invasion menée par les États-Unis en 2003 à environ 250 000 aujourd’hui. Les chrétiens ont été ciblés par Isis entre 2014 et 2017, et disent qu’ils souffrent toujours de discrimination et de persécution.

Dans son discours à Ur, François a déclaré que la liberté de conscience et de religion étaient des «droits fondamentaux» qui devraient être respectés partout. «Nous, croyants, ne pouvons pas garder le silence lorsque le terrorisme abuse de la religion.»

Il a également lancé un plaidoyer passionné pour «l’unité» après un conflit. «L’hostilité, l’extrémisme et la violence ne sont pas nés d’un cœur religieux: ce sont des trahisons de la religion.»

François devait plus tard présider une messe à la cathédrale Saint-Joseph de Bagdad.

Dimanche, il visitera les communautés chrétiennes de Mossoul, Erbil et Qaraqosh dans le nord du pays.

Le père Thabet, un prêtre catholique chaldéen de Karamles, près de Qaraqosh, a déclaré que la visite du pape encouragerait la communauté à rester dans le pays et à «continuer la mission chrétienne ici».

Il y avait 880 familles chrétiennes à Karamles avant qu’Isis ne prenne le contrôle de la région. Des maisons ont été détruites et pillées, et l’église paroissiale a été gravement endommagée, bien qu’elle soit maintenant restaurée à environ 60%. Seules 345 familles chrétiennes sont revenues au village au cours des trois dernières années.

«Nous espérons que la visite du Saint-Père encouragera le gouvernement à protéger les chrétiens», a déclaré Thabet. Il prévoyait d’assister à une messe dirigée par le pape dimanche, «mais le nombre est limité et les déplacements sont difficiles à cause de Covid et de la situation sécuritaire».