UNESelon la population locale, les problèmes de Lakshadweep, un archipel d’îles paradisiaques du sud de l’Inde, ont commencé le jour où le nouvel administrateur nommé par le gouvernement, Praful Khoda Patel, a atterri sur un vol charter.

Les îles Lakshadweep, un territoire de l’union indienne au large des côtes du Kerala, ne comptent que 64 000 habitants et sont réputées pour leurs eaux cristallines, leur sable blanc et leur mode de vie relativement intact. Ils étaient jusqu’alors restés totalement insensibles à la pandémie, en raison de contrôles stricts des déplacements et de la mise en quarantaine forcée.

Ce jour-là, le 2 décembre 2020, les cas de Covid-19 en Inde avaient dépassé 9,4 millions, mais aucun incident n’a été signalé dans les 36 îles de Lakshadweep.

Pourtant, à la grande colère des habitants, Patel, un chef du parti au pouvoir Bharatiya Janata (BJP) qui avait été nommé pour diriger Lakshadweep par son allié de longue date, le Premier ministre Narendra Modi, a décidé d’ignorer publiquement les règles de quarantaine imposées à tout le monde. autre.

Les tensions se sont encore accrues lorsque, alors qu’il se rendait à sa résidence officielle, Patel a vu une banderole imprimée d’un slogan contre la nouvelle loi indienne controversée sur la citoyenneté, qui a été accusée de discrimination à l’égard des musulmans. Il a ordonné son retrait et trois personnes sur le terrain desquelles l’enseigne était placée ont été arrêtées et libérées sous caution.

Puis, sans consultation et malgré une opposition farouche, il a présenté une série de nouvelles mesures et de projets de lois que les habitants de Lakshadweep, musulmans à 96%, considéraient comme une attaque contre leur identité, leur religion, leur culture et leur terre, et une menace dévastatrice pour leur chemin. de la vie.

Shri Praful Patel, administrateur de l'UT de Lakshadweep, Inde
Praful Khoda Patel, qui est administrateur de Lakshadweep depuis décembre 2020. Photographie : avec l’aimable autorisation du territoire de l’Union de Lakshadweep

La quarantaine Covid obligatoire pour toutes les arrivées dans les îles a également été supprimée. Lakshadweep est passé de zéro cas de coronavirus à l’une des régions les plus touchées du pays, avec plus de 10 % de la population qui aurait été infectée.

Alors que l’étendue des mesures de Patel – décrites comme  » effrontées « ,  » autoritaires  » et une imposition du programme nationaliste hindou du BJP sur l’une des seules régions à majorité musulmane de l’Inde – est devenue largement connue, certains des politiciens les plus éminents de l’Inde ont exprimé une forte opposition .

Des dizaines de députés ont écrit au gouvernement central et une campagne pour « Sauver Lakshadweep » a gagné du terrain dans toute l’Inde. Lundi, l’assemblée de l’État du Kerala, où les mesures de Patel ont suscité un tollé, a adopté une résolution unanime pour que l’administrateur soit révoqué de son poste.

Priyanka Gandhi, une figure éminente du parti d’opposition du Congrès, a été une critique particulièrement virulente. « Les habitants de Lakshadweep comprennent et honorent profondément le riche patrimoine naturel et culturel des îles qu’ils habitent », a-t-elle déclaré. tweeté. « Ils l’ont toujours protégé et entretenu. Le gouvernement du BJP et son administration n’ont pas à détruire cet héritage, à harceler les habitants de Lakshadweep ou à leur imposer des restrictions et des règles arbitraires.

Shashi Tharoor, un haut responsable de l’opposition, a ajouté : « On pourrait être pardonné de lire ces lois comme une législation pour une région déchirée par la guerre confrontée à d’importants conflits civils, plutôt que des lois destinées à un archipel idyllique rempli d’une beauté naturelle abondante et d’un compagnon épris de paix. citoyens de l’Inde.

Les lois les plus controversées proposées par Patel comprennent une interdiction de manger du bœuf, sous le couvert de la conservation des animaux; supprimer une interdiction de la consommation d’alcool pendant quatre décennies et autoriser l’ouverture des magasins d’alcools ; interdire aux gens de se présenter aux élections de village s’ils ont plus de deux enfants ; et une proposition de règlement qui autorise l’administration à acquérir des terres sur les îles, indépendamment de sa propriété, à des fins de « développement ».

En outre, toutes les fermes laitières ont été fermées et un homme d’affaires de l’État d’origine de Patel, le Gujarat, a été autorisé à entrer et à franchiser la production et les ventes de lait sur les îles.

De manière plus controversée, Patel a également proposé la loi sur la prévention des activités anti-sociales, ou « loi goonda » comme on l’appelle localement, une nouvelle loi qui donne à la police le pouvoir d’emprisonner des suspects sans procès et sans preuves complètes, jusqu’à un an. .

« Les gens ont peur de ces lois absurdes », déclare Hassan Bodumukka, conseiller en chef et président du panchayat des îles. « Nous sommes musulmans et nous mangeons traditionnellement du bœuf. L’interdire est une attaque contre notre identité religieuse. Plus que cela, des politiques sont faites pour nous déposséder de nos terres et tout cela se passe sous le couvert du développement. »

Personne n’est contre le développement, dit Bodumukka, « mais cela ne peut pas se faire au détriment de l’environnement, des personnes, de leur identité et de leur foi ».

Les îles se sont toujours strictement protégées des impacts souvent corrosifs du tourisme et du développement. Bien que les hôtels existent, ils sont pour la plupart petits et gérés par le gouvernement. Une autorisation spéciale est requise pour que les touristes visitent les îles. La pêche dans les eaux environnantes riches en thon est le principal moyen de subsistance des insulaires.

Lakshadweep a prospéré dans ces conditions protégées ; le revenu par habitant est supérieur à la moyenne indienne, le taux d’alphabétisation est de 92 %, bien supérieur à la moyenne indienne de 74 %, et la criminalité est négligeable.

Mais Patel et le gouvernement Modi semblent avoir pour objectif de développer Lakshadweep en une destination touristique majeure, notamment en pavant de nouvelles routes et en créant une «ville intelligente» désignée dans la capitale, Kavaratti. Pour les insulaires et les anciens administrateurs, ces plans signalent le début de la fin du Lakshadweep tel qu’ils le connaissent.

« Le développement du tourisme à Lakshadweep doit être centré sur les personnes et non sur les investisseurs », déclare Wajahat Habibullah, ancien administrateur de la région. « L’idée est de préserver l’écologie car ce sont des entités écologiques très fragiles. Les Maldives [which is adjacent] est déjà confronté à ce problème d’extinction parce que les récifs ont été compromis, ce qui, heureusement, ne s’est pas produit à ce point à Lakshadweep. Nous devons préserver ces récifs.

Déjà, des hangars le long du front de mer appartenant à des pêcheurs locaux ont été démolis et des arbres ont été coupés pour faire place à de nouvelles routes. Les rumeurs vont bon train selon lesquelles les îles seront ouvertes au développement par de grands hôteliers et sociétés, laissant les gens craindre que leurs terres ne leur soient confisquées.

« Nous craignons de perdre nos terres », déclare Mohammed Faizal, le seul député des îles, qui appartient au parti du Congrès. « Tous les habitants de Lakshadweep sont des tribus répertoriées et leurs terres sont protégées par la constitution. Personne ne peut venir ici et prendre notre terre.

Faizal ajoute que le gouvernement essaie de légaliser l’accaparement des terres sous couvert de développement.

Patel a été ministre de l’Intérieur du Gujarat de 2010 à 2012. Il a ensuite été nommé administrateur de Daman et Diu, suivi de Dadra et Nagar Haveli, désormais fusionnés en un seul territoire de l’Union qui comprend l’île de Diu au large des côtes du Gujarat. Patel a été accusé d’avoir imposé des lois qui enfreignaient les coutumes locales en apportant un développement majeur et une poussée touristique sur l’île, qui a vu des bâtiments patrimoniaux démolis pour construire des routes.

Kavaratti, Lakshadweep, Inde
Kavaratti, la capitale insulaire du territoire de l’Union de Lakshadweep, en Inde. Photographie : Bhaswaran Bhattacharya/Alamy

Beaucoup craignent la même chose, ou pire, pour Lakshadweep. Abdul Salam, secrétaire général du parti du Congrès sur les îles, déclare que les gens « vivent ici depuis des générations et que la plupart d’entre nous sont autosuffisants. Nous ne voulons pas que les entreprises viennent ici dans le but de nous déposséder.

Patel n’a pas répondu directement aux demandes de commentaires, mais le BJP a nié toutes les allégations, affirmant que les nouvelles mesures de Patel visaient « le développement global de l’île » et que son administration à Lakshadweep était la proie d’une « campagne de désinformation à motivation politique ». ”.

Cette semaine, Faizal a déclaré que le gouvernement central lui avait assuré que rien ne serait introduit sans le consentement des insulaires.

La plupart des nouvelles lois attendent l’approbation finale du cabinet. Mais certaines décisions ont déjà touché des centaines de personnes et les organes élus ont été privés de pouvoirs clés.

Bien qu’il y ait eu des manifestations sur l’île, le « goonda act » de Patel a laissé les gens effrayés d’exprimer leur opposition au régime de peur d’être enfermés sans procès.

Vingt et une personnes, dont des élus qui ont résisté au changement de politique de quarantaine, ont fait l’objet de poursuites policières et de nombreuses autres ont été arrêtées.

« Nous avons vu ce qui est fait avec les musulmans en Inde », déclare Mohammad Saalim, un étudiant de Lakshadweep. « Du Cachemire à Delhi, en passant par d’autres endroits, des lois sont élaborées par le régime Modi pour faire des musulmans des citoyens de seconde zone, et la même chose se passe avec nous maintenant. »